ÉPOCA PLIOCENO

Se intensifica la actividad volcánica, se forma el istmo de Panamá y se abre el estrecho de Gibraltar. Abundan los invertebrados, aparecen elefantes y equinos.

Durante el plioceno, en el oeste de Norteamérica, la subducción de la placa tectónica del Pacífico contribuyó a la elevación de sierra Nevada y de la cordillera volcánica de las Cascadas. En Europa, los Alpes continuaron su ascensión apoyados por el movimiento de la tectónica de placas que empujaba y combaba la corteza en una región amplia de este continente. El clima se hizo más frío y seco con la aproximación de los periodos glaciales del pleistoceno. Los mamíferos se habían establecido desde hacía tiempo como la forma de vida terrestre dominante y la evolución rápida de un grupo, los primates, produjo especies, como el Homo habilis y el Homo erectus, consideradas antepasados directos del Homo sapiens.

Es raro que los paleontólogos encuentren especímenes del pasado tan perfectos como esta cría de mamut. Se descubrió congelada en una excavación del noreste de Siberia, en 1977. La escena de la derecha muestra cómo eran los mamuts hace más de 10.000 años. Los dibujos normalmente se basan sólo en los fósiles, porque no existe ninguna otra prueba de cómo eran realmente.

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